La marque Harley Davidson

Que vous soyez un motocycliste de Harley-Davidson ou que vous ne soyez pas pris en train d’en pousser un dans un parking désert, il est indéniable que peu de fabricants de motos ont connu le succès que connaît Harley-Davidson au cours de ses 112 ans d’existence. Mais qui étaient les visionnaires derrière cette marque emblématique ?

La plupart devineraient que c’était probablement un gars nommé Harley et son partenaire Davidson, ce qui serait assez proche de la vérité. Une version plus complète est que Harley-Davidson a été fondée par William Harley et les trois frères Davidson : Arthur, William et Walter.

La moto, nouvelle forme de transport à deux roues

La Motor Company peut retracer ses débuts jusqu’à la fin des années 1800 jusqu’à une maison de la 9e rue à Milwaukee, dans le Wisconsin. Pour être juste, il s’agirait en fait de deux maisons sur la neuvième rue, la première appartenant à la famille Harley et la seconde à la famille Davidson. William Harley et Arthur Davidson n’avaient qu’un an d’écart et grandir à quelques maisons l’une de l’autre était le début d’une longue amitié.

Comme la plupart des garçons de l’époque, ils étaient tous les deux enchantés par cette nouvelle forme de transport à deux roues appelée le vélo. William était tellement intrigué par les bicyclettes qu’il a accepté un emploi dans une usine de bicyclettes de Milwaukee à l’âge de 15 ans.

Il savait peu que cela l’avait mis sur la voie de la construction de la première moto Harley-Davidson.

Au tournant du siècle, William avait gravi les échelons de monteur de bicyclettes à dessinateur et avait rapidement quitté la compagnie de bicyclettes pour travailler comme dessinateur pour la Barth Manufacturing Company. C’est à cette époque qu’il conçoit son premier moteur à combustion interne basé sur le moteur français de Dion-Bouton, largement utilisé (et copié) par les premiers constructeurs de motos. Avec l’aide d’Arthur, d’un collègue dessinateur de Barth et d’un ami commun dont le père possédait un tour, William passa les deux années suivantes à essayer de réaliser un prototype de machine dans ses temps libres.

Cette première machine ne s’est jamais matérialisée, mais William mettait déjà ses compétences de dessinateur au service de la conception d’un deuxième prototype dès 1903. William et Arthur se sont rendu compte qu’ils avaient vraiment besoin d’un machiniste compétent pour construire une motocyclette complète, alors ils ont élaboré un plan pour obtenir l’aide du frère aîné d’Arthur, Walter. Walter était un machiniste expérimenté qui avait travaillé pour la Milwaukee Railroad, mais qui vivait alors à Parsons, au Kansas.

Selon les archives de Harley-Davidson, les deux hommes ont envoyé à Walter une lettre affirmant qu’ils avaient construit une moto et qu’ils lui réservaient le premier voyage. Walter a mordu à l’hameçon et quand il est arrivé, il a découvert qu’il n’y avait même pas une moto partiellement assemblée – juste une pile de pièces. Malgré tout, l’idée d’une machine automotrice à deux roues a plu à Walter et il a décidé de rester à Milwaukee pour aider William et Arthur à construire leur première moto.

Cette même année, William s’inscrit à la School of Engineering de l’Université du Wisconsin à Madison. C’est également à cette époque que le frère aîné de Davidson, William, a appris ce que ses frères et William Harley préparaient et qu’il est venu rejoindre le groupe. William était contremaître d’atelier de mécanique et d’outillage pour les ateliers de West Milwaukee (une autre compagnie de chemin de fer), et ses compétences ont été un atout certain dans la construction de leur première moto.

Moto Harley Davidson

Construction de la première moto Harley-Davidson

Avec la dream team maintenant réunie, la construction de la première moto Harley-Davidson a sérieusement commencé dans un petit hangar en bois situé dans l’arrière-cour de la maison familiale Davidson.

La plupart des motos sur les routes au début des années 1900 n’étaient essentiellement que des bicyclettes motorisées. Même leur rivale, l’Indian Motorcycle Company, a utilisé un cadre de style bicyclette avec un petit moteur sous-alimenté qui y était monté. William a pris note de cela et a également regardé la conception du cadre de la boucle utilisée par son confrère Merkel, fabricant de motos de Milwaukee. S’inspirant largement du cadre Merkel, le premier prototype Harley-Davidson a été construit avec un cadre en boucle et un moteur monocylindre de 440 cm3.

Avec William à l’école d’ingénieur et tous les autres qui travaillent à plein temps, les choses ont évolué lentement au début. Un deuxième prototype a été achevé vers 1904, et il subsiste encore aujourd’hui. Il est connu sous le nom de Harley-Davidson Serial #1, et peut être vu au HD Museum à Milwaukee. C’était aussi la première moto Harley-Davidson à être documentée comme participant à une course de moto, qu’ils ont malheureusement perdu contre un autre pilote sur une moto Mitchell.

Série Harley-Davidson n°1. Lorsque Harley-Davidson a été constituée en société en 1907, son frère cadet Walter a été choisi pour être le premier président de l’entreprise. Arthur a pris les postes de directeur général des ventes et de secrétaire tandis que son frère aîné William est devenu directeur des travaux. William Harley avait alors terminé ses études d’ingénieur et assumé le rôle évident d’ingénieur en chef et de trésorier. Avec ces quatre hommes à la barre, Harley-Davidson triple sa production pour 1907, produisant 150 machines.

Lorsque Harley-Davidson a été incorporée en 1907, son frère cadet Walter a été choisi pour être le premier président de l’entreprise. Arthur a pris les postes de directeur général des ventes et de secrétaire tandis que son frère aîné William est devenu directeur des travaux. William Harley avait alors terminé ses études d’ingénieur et assumé le rôle évident d’ingénieur en chef et de trésorier. Avec ces quatre hommes à la barre, Harley-Davidson triple sa production pour 1907 en produisant 150 machines.

Trois frères Davidson et une seule Harley

À ce stade, vous vous demandez probablement pourquoi la compagnie s’appelait Harley-Davidson alors qu’il y avait trois frères Davidson et une seule Harley. Il s’avère que l’idée originale de construire une bicyclette motorisée est venue de William Harley, donc tout le monde était d’accord que son nom devrait être le premier. C’était un bon choix, car Davidson-Harley n’a pas la même classe …

Peut-être un des secrets du succès de la Harley-Davidson Motor Company était que les quatre fondateurs étaient de vrais passionnés de moto. Qu’il s’agisse de participer à des courses de vitesse et d’endurance ou simplement d’amener une moto au lac pour une journée de pêche. Harley et les frères Davidson ont vécu et respiré des motocyclettes. Les quatre fondateurs ont continué à travailler pour Harley-Davidson jusqu’à leur mort, Arthur Davidson les ayant tous vécus jusqu’à sa mort en 1950.